Científicos aprueban nueva definición universal del kilogramo

La unidad de masa no será un objeto físico, sino un valor derivado de una constante de la naturaleza.

PARIS.- Los científicos reunidos de la vigésimosexta Conferencia General de Pesos y Medidas, en Francia, votaron por cambiar la manera cómo se determina cuánto es un kilogramo.

Según informó el diario ElPaís de España, de forma unánime los 60 presentes decidieron que, a partir del año que viene, la unidad de masa no será un objeto físico, sino un valor derivado de una constante de la naturaleza.

Actualmente, el kilo se calibra en base a un Prototipo de Kilogramo Internacional (IPK): un cilindro de platino-iridio guardado en el sótano del Pabellón de Breteuil, a las afueras de París.

Los expertos en el campo de la medición de magnitudes llevan años preparando el cambio al Sistema Internacional de Unidades, que incluirá redefiniciones del mol, del kelvin y del amperio para que estas unidades también se basen en constantes universales.

El kilogramo recibe especial atención por ser la última unidad fundamental cuya definición todavía depende de la magnitud de un objeto físico.

Para los científicos, esto es un problema porque el objeto no es inmutable. En el último siglo, la masa del IPK ha fluctuado. Sigue siendo un kilo, ya que por convenio no puede haber incertidumbre en su valor, pero con respecto a la masa de otros patrones del kilo, ha variado por valores de al menos 50 microgramos (millonésimas del gramo). Esto es porque el cilindro se puede ensuciar con partículas del aire y pierde pequeñas cantidades de material cuando se limpia.

Los microgramos no afectan a la compra de fruta, por ejemplo, pero sí se deben tener en cuenta durante la síntesis de nuevos fármacos. En la investigación física, tales fluctuaciones son “intolerables”. Según explica Bernabé, con esta decisión “se están poniendo los cimientos para la nueva ciencia, una con menos incertidumbre para el desarrollo de la tecnología”.

La cifra inmóvil elegida para definir la unidad de masa es la constante de Planck, un valor que describe los paquetes de energía emitidos en forma de radiación. La aprobación de esta definición del kilogramo ha tardado años en llegar porque hasta hace poco no existían los medios tecnológicos para llevarla a la práctica. Ahora, gracias a un aparato llamado la balanza de Watt (a veces balanza de Kibble o balanza de potencia), se pueden calibrar patrones del kilo conocido el valor de la constante de Planck.

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